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10 comportamientos interesantes y rasgos de las libélulas

libelulaCuando era niño, tenía miedo de las libélulas, esos insectos de aspecto prehistórico que revoloteaban sobre mi cabeza mientras flotaba en la piscina. Me habían dicho que podían coser mis labios, eso resultó ser un mito, por suerte las libélulas son inofensivas. Así que ahora que hemos establecido la ficción, echemos un vistazo a 10 de los datos más interesantes acerca de las libélulas.

  1. Las libélulas son insectos antiguos. Mucho antes de que los dinosaurios caminaran por la Tierra, las libélulas volaban por el aire. Si pudiéramos transportarnos 250 millones años atrás, reconoceríamos inmediatamente el espectáculo familiar de las libélulas volando en busca de presas. Los gigantescos Griffenflies, precursores de nuestras libélulas modernas, volaban en el período Carbonífero, hace 300 millones de años.
  2. Como ninfas, las libélulas viven en el agua. Hay una buena razón por la que ves a las libélulas y caballitos del diablo alrededor de estanques y lagos. ¡Son acuáticos! Las libélulas hembras depositan sus huevos en la superficie del agua, o en algunos casos, insertados en plantas acuáticas o musgos. Una vez eclosionados, la ninfa (o náyade, en este caso) pasa su tiempo buscando otros invertebrados acuáticos. Las especies más grandes incluso comen peces pequeños o renacuajos. Después de mudar de 9  a 17 veces, la libélula finalmente estará lista para la vida adulta y la ninfa se arrastrará fuera del agua para deshacerse de su piel de ninfa final.
  3. Una ninfa de libélula respira a través de su ano. Una ninfa de caballito del diablo respira con branquias en el extremo de su abdomen. Las branquias de una ninfa de libélula, curiosamente, se encuentran dentro de su recto. Así es, respira con su trasero. La ninfa de libélula absorbe agua en su ano, donde se produce el intercambio de gases. Cuando la libélula expulsa el agua de su parte posterior, impulsa la ninfa hacia adelante, proporcionándole el beneficio añadido de la locomoción.
  4. Hasta el 90% de las libélulas jóvenes son comidas. Cuando la ninfa está finalmente lista para la edad adulta, se arrastra fuera del agua sobre un tallo, roca o planta y muda por última vez. Tarda hasta una hora para que el adulto pueda expandir su cuerpo. Esta libélula recién surgida es de cuerpo blando y pálido, y altamente vulnerables a los depredadores. Durante los primeros días, hasta que su cuerpo se endurezca completamente, es un volante débil y las aves y otros depredadores consumen un número significativo de libélulas jóvenes en los primeros días después de la emergencia.
  5. Las libélulas tienen una excelente visión. En comparación con otros insectos, la visión de una libélula es extraordinariamente buena. La cabeza se compone casi enteramente de dos grandes ojos compuestos, lo que le da a la libélula una visión de casi 360 °. Cada ojo compuesto contiene hasta 30.000 lentes (ommatidias). Una libélula utiliza el 80% de su cerebro para procesar toda esta información visual. Pueden ver un espectro más amplio de colores que los humanos. Esta notable visión la ayuda a detectar el movimiento de otros insectos y evitar colisiones en vuelo.
  6. Las libélulas son maestros de vuelo. Las libélulas pueden mover cada una de sus cuatro alas de forma independiente. Además del aleteo de cada ala hacia arriba y abajo, pueden girar sus alas hacia adelante y hacia atrás en un eje. Esta flexibilidad les permite realizar un espectáculo aéreo como ningún otro insecto. Las libélulas pueden moverse hacia arriba o hacia abajo, volar hacia atrás, detenerse y desplazarse, y hacer curvas cerradas, a toda velocidad o en cámara lenta. Una libélula puede volar hacia delante a una velocidad de 100 longitudes de cuerpo por segundo, o hasta 30 millas por hora. Los científicos de la Universidad de Harvard utilizaron cámaras de alta velocidad para estudiar el vuelo de la libélula. Ellos fotografiaron libélulas tomando vuelo, capturando a sus presas, y posándose a una percha, todo ello dentro del un lapso de tiempo de tan sólo 1 a 1,5 segundos.
  7. Las libélulas machos exhiben agresión hacia otros machos. La competencia por las hembras es feroz, y las libélulas macho se defienden agresivamente de otros pretendientes. En algunas especies, los machos reclaman y defienden un territorio contra la intrusión de otros machos. En caso de que un competidor vuele en su hábitat elegido, el macho defensor tendrá que perseguirlo fuera. Otros tipos de libélulas no defienden territorios específicos, pero todavía pueden comportarse de manera agresiva con otros machos que cruzan sus trayectorias de vuelo o se atreven a acercarse a sus perchas.
  8. La libélula macho tiene órganos sexuales secundarios. En casi todos los insectos, los órganos sexuales masculinos se encuentran en la punta del abdomen. En la libélula macho no es así. Su órgano copulador se encuentra en la parte inferior de su abdomen, alrededor del segundo y tercero segmento. Su esperma, sin embargo, se almacena en una apertura de su noveno segmento abdominal. Antes del apareamiento, tiene que doblar su abdomen y transferir su esperma a su pene.
  9. Algunas libélulas migran. Un número de especies de libélulas son conocidas por migrar, ya sea individualmente o en masa. Al igual que otros organismos que migran, las libélulas se trasladan para encontrar recursos necesarios, o en respuesta a los cambios ambientales, como el clima frío. Algunas libélulas, por ejemplo, vuelan hacia el sur cada otoño, moviéndose en enjambres considerables, y migran hacia el norte de nuevo en la primavera.
  10. Las libélulas son capaces de realizar la termorregulación. Como todos los insectos, libélulas son técnicamente ectotermos. Pero eso no quiere decir que estén a merced de la madre naturaleza para mantener el calor o frío. Las libélulas que patrullan (volado de ida y vuelta) dispararán sus alas, usando un movimiento de zumbido rápido para calentar sus cuerpos. Las libélulas posadas dependen de la energía solar para adquirir calor, pero pueden posicionar sus cuerpos con habilidad para maximizar el área de superficie expuesta a los rayos del sol. Algunos incluso utilizan sus alas como reflectores, inclinándolas para dirigir la radiación solar hacia sus cuerpos. Por el contrario, durante periodos de calor, algunas libélulas posicionarán sus cuerpos para reducir al mínimo la exposición al sol, y utilizan sus alas para desviar el sol.