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El calamar de Humboldt, papel en el ecosistema

Ningún hombre, molusco o microbio es una isla, todos vivimos en un mundo poblado por nuestros semejantes. El estudio de las interacciones entre los organismos y su medio ambiente se llama ecología y en la ecología del océano abierto, el calamar Humboldt es una pieza importante.

calamar de humbolt

Estos calamares son cazados durante toda su vida por una amplia variedad de depredadores. Ellos calamares en sí también son depredadores voraces, lo que significa que comen una amplia variedad de presas. Como todos los animales, el calamar Humboldt juega el papel ecológico de anfitrión para numerosos parásitos. Seguir leyendo »

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Reptiles modernos extintos y en peligro de extinción

cocodriloLos más famosos miembros de la familia de los reptiles, los dinosaurios, se extinguieron como resultado del impacto de un enorme meteorito, que cambió los ambientes de la Tierra, y como resultado, muchas especies no pudieron sobrevivir. En los últimos siglos, casi todas las extinciones de reptiles conocidas se pueden atribuir a la actividad humana (ya sea directamente, a través de la caza excesiva, o indirectamente, mediante la introducción de especies depredadoras o alterando el hábitat del que los reptiles dependen para sobrevivir). En el siglo XIX, en particular, hemos severamente agotado algunas poblaciones de reptiles, y acabado por completo con otros. Una vez que los perdemos, nunca podremos recuperarlos.

A continuación se muestra una lista de las extinciones registradas de especies de reptiles, con su localidad, fecha del último avistamiento, y la razón de su desaparición. La actividad humana ha sido responsable en todos los casos conocidos. También está el Negro de caparazón blando Tortuga (Aspideretes nigricans), que se ha extinguido en la naturaleza, pero se puede encontrar en un solo estanque del templo artificial en Bangladesh.

  • Ameiva mayor, Martinica (1960), especies depredadoras introducidas.
  • Boa redonda de madriguera (Bolyeria multocarinata), Round Island, Mauricio (1975), deterioro de la calidad del hábitat, en gran parte debido a la introducción de conejos y cabras.
  • Celestus occiduus, Jamaica (1840), especies depredadoras introducidas.
  • Tortuga de caja de Yunnan (Cuora yunnanensis), China (1906), destrucción del hábitat
  • Macroscincus coctei, Cabo Verde (principios del siglo 20), presión de la caza y la sequía prolongada.
  • Tetradactylus eastwoodae, Sudáfrica (1913), perturbación del hábitat humano.
  • Inepta cylindraspis, Mauricio (principios de siglo 18o), presión de caza y especies introducidas.
  • Cylindraspis Peltastes, Mauricio (1800), presión de caza, la degradación del hábitat humano y las especies introducidas.
  • Cylindraspis triserrata, Mauricio (principios de siglo 18o), presión de caza y las especies introducidas.
  • Cylindraspis Vosmaeri, Mauricio (1800), presión de caza y especies introducidas.
  • Leiolopisma mauritiana, Mauricio (1600), especies depredadoras introducidas.
  • Typhlops cariei, Mauricio (siglo 17), especies depredadoras introducidas.
  • Alsophis sanctaecrucis, Islas Vírgenes, EE.UU., a principios del siglo 20
  • Ameiva cineracea, Guadalupe, siglo 20
  • Cylindraspis indica, Reunión (1800)
  • Hoplodactylus delcourti, Nueva Zelanda (a mediados del siglo 19)
  • Leiocephalus eremitus, EE.UU. (1900)
  • Leiocephalus herminieri, Martinica (1930)
  • Pelusios seychellensis, Seychelles (1895)
  • Phelsuma gigas, Mauricio (siglo extremo 19a)
  • Tachygia microlepis, Tonga Seguir leyendo »
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¿Por qué están las ballenas en peligro de extinción?

ballena

Ballena

Las ballenas están en peligro por una variedad de amenazas, la mayoría de las cuales son el resultado directo de las actividades humanas. Históricamente, algunas de las grandes especies de ballenas fueron cazadas casi hasta la extinción por la pesca comercial.

Hoy en día, algunas de estas poblaciones de ballenas están estables, o aumentando lentamente, mientras que otras siguen disminuyendo. De las 13 especies de “grandes ballenas”, 7 de ellas están clasificados actualmente como en peligro o vulnerables.

Razones por las que las ballenas están en peligro de extinción

Enredo. Las ballenas son susceptibles a enredarse en los aparejos de pesca comercial. Esto puede ralentizarlas, debilitarlas, y prohibir su alimentación, lo que conduce a una eventual hambruna y la muerte. En algunas zonas, existen personas dedicadas a desenredar las ballenas que se reportan en problemas. Seguir leyendo »

Los caballitos de mar, las joyas del océano, en peligro

caballito de marLos caballitos de mar son fascinantes y mágicas criaturas marinas. Tienen la cabeza como un caballo, la cola como un mono, y el color de su piel puede cambiar como un camaleón. Se clasifican como peces, y son primos de las agujas de mar y  los dragones de mar, de la familia Syngnathidae. Todos los caballitos de mar pertenecen al género hipocampo. Carecen de dientes, estómago, y aleta caudal. En el ciclo de vida de un caballito de mar, el macho es el que da a luz. Los caballitos de mar pueden alcanzar un tamaño de 20 cm (8 pulgadas). El caballito de mar más pequeño es el Hippocampus satomiae con una longitud de 13,8 mm (0,54 pulgadas) y una altura de 11,5 mm (0,45 pulgadas). Esta especie pigmea se encuentra cerca de la isla de Derawan de Kalimantan, Indonesia.

Los caballitos de mar viven en las aguas costeras, principalmente tropicales y templadas. Sus hábitats preferidos son los arrecifes de coral, manglares, praderas de pastos marinos y estuarios. La mayoría de las especies de caballitos de mar son socialmente monógamas. Los comportamientos de cortejo son complejos y muestran cambios en el color. Utilizan su largo hocico para absorber pequeños camarones, peces y plancton. Los caballitos de mar se  protegen contra los depredadores mediante el camuflaje en su entorno. El macho da a luz a un máximo de varios cientos de jóvenes de un solo embarazo. En general, los caballitos de mar se caracterizan por un rápido ritmo de crecimiento, edad temprana de madurez, alta mortalidad natural, corto tiempo de generación y múltiples desoves anuales. Seguir leyendo »

¿Por qué están en peligro las orcas?

orcas

Orcas

Por desgracia, las orcas están en peligro de extinción. Muchos se preguntan por qué se orcas están en peligro, cuando son mamíferos tan hermosos. Las orcas se encuentran en peligro de extinción porque son víctimas de múltiples amenazas. La conservación de las especies en peligro ayuda con el aumento de la población de orcas.

Orcas en peligro.  Las orcas son hermosos mamíferos, con un distintivo modelo blanco y negro. Una orca es enorme en tamaño, alcanzando hasta 32 pies de longitud y pesando más de 16.500 libras. Estas ballenas tienen una larga vida de hasta 50 a 60 años. Las orcas son diferentes de la mayoría de las ballenas, porque depredadores. Consumen una dieta de las focas, leones marinos, ballenas barbadas, y otros mamíferos de tamaño similar. Atacan y matan a presas grandes, por lo que se distinguen de la mayoría de las ballenas.  A diferencia de otras ballenas, la ballena asesina vive en comunidad (vaina) de otras orcas, en números de 40 a 50, aunque el tamaño medio de una vaina es de sólo 15. Las orcas son muy sociales, una de las razones por la que viven en manadas. Estas ballenas, a menudo, se encuentran en las aguas costeras de mayor altitud, pero pueden viajar a todas partes del mundo. Tienden a alejarse de las aguas tropicales y se encuentran más frecuentemente en el Pacífico Norte, el Ártico y la Antártida. Seguir leyendo »

Las amenazas a los tiburones amenazan a ecosistemas enteros

tiburon blanco

tiburon blanco

A lo largo de la mayor parte del mundo, los tiburones están en problemas, y el problema es grande. En algunas áreas, con un manejo adecuado, las poblaciones de tiburones se han estabilizado, pero probablemente en niveles muy por debajo de lo que eran hace décadas. En el resto del mundo, la pesca de tiburones sigue siendo una importante amenaza para muchas especies, y estimaciones recientes sugieren que alrededor de 100 millones de tiburones son asesinados, por la pesca, cada año.

Debido a su lento crecimiento (los tiburones pueden tardar una década, o más en alcanzar la madurez) y su baja tasa de reproducción (muchas especies tienen menos de una docena de crías en un año) y el insostenible ritmo de capturas, el declive de los tiburones continuará.

¿Por qué debería importarnos? ¿Qué significará eso para los océanos, e incluso para la pesca comercial? Sabemos por algunos estudios, que cuando se eliminan los grandes depredadores, los ecosistemas enteros pueden ser desestabilizados. Esto puede ser tan malo para los animales como para las personas. Si cosas similares suceden en los océanos, no sólo tendremos que pensar en detener la disminución de tiburones, probablemente necesitaremos encontrar maneras de reconstruir sus números. Seguir leyendo »

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Serpientes invasoras en la Florida: un ejemplo de como la introducción de nuevas especies afecta todo un ecosistema

serpienteLas serpientes introducidas (no nativas) en la Florida, como la pitón birmana están aprovechando las condiciones cálidas y húmedas de este hábitat, amenazando a las especies y ecosistemas nativos. Estas serpientes maduran y se reproducen rápidamente, viajan largas distancias y pueden comer casi cualquier cosa, (animales con pelos, plumas o escamas).

Un estudio realizado en Florida, identificó nueve tipos de serpientes, no nativas y prosperando en estos ecosistemas. Cinco (pitones birmanas, pitones del norte y del sur de África, boas y anacondas amarillas) son de “alto riesgo” para los ecosistemas de los EE.UU, especialmente en la Florida. Otras cuatro (pitón reticulada, anaconda de Deschauensee, anaconda verde y anaconda Beni) son considerados de “riesgo medio” a los ecosistemas.

El número de pitones invasoras en el sur de Florida y en todo el Parque Nacional de los Everglades se ha disparado en la última década, con potencialmente decenas de miles de individuos, aunque los funcionarios de vida silvestre no están seguros exactamente cuántas serpientes realmente existen.

Se cree que  son los dueños de mascotas los culpables, liberando a sus serpientes en el medio natural una vez que llegan a ser demasiado grandes para mantenerlas. También se piensa que algunas pitones birmanas pueden haberse escapado en 1992 de las tiendas de animales destruidas por el huracán Andrew, y se han estado reproduciendo desde entonces.

Algunas de estas serpientes pueden producir hasta 100 huevos a la vez (según serpientepedia.com) y, desde pequeñas cigüeñas, caimanes y hasta linces se han encontrado en los estómagos de pitones muertas. Los animales nativos de la Florida no están acostumbrados a vivir cerca de esta culebra súper depredadora, y con el tiempo, toda la población de vida silvestre podría desaparecer.

La introducción de nuevas especies, o especies invasoras es una de las mayores causantes de la desaparición de la biodiversidad a nivel mundial, una vez que hemos perdido una especie, no podremos recuperarlas. La responsabilidad es de todos.

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¿Qué sucede cuando los elefantes del bosque son eliminados en un ecosistema?

elefanteComo les va a los elefantes, así le irá a los árboles, ese es el mensaje de un nuevo estudio publicado en la edición de mayo del 2013 de Ecología y Manejo Forestal, que indicaban que más de una docena de especies de árboles dependientes de los elefantes han sufrido una catastrófica disminución en su población, después de los elefantes del bosque casi fueron extirpados de sus ecosistemas. Los árboles frutales, todos dependen de los elefantes del bosque como su principal medio de distribución de semillas, un proceso conocido como síndrome de la dispersión de la mega fauna.

El estudio se realizó en el Parque Nacional de Salonga, en la República Democrática del Congo, una región en la que más del 98 por ciento de los elefantes del bosque (Loxodonta cyclotis) han sido asesinados por los cazadores furtivos en los últimos decenios, en este lugar se evaluaron los árboles que requieren de los elefantes para la dispersión de semillas, y no se encontró ninguna evidencia de nuevos crecimientos.

Los elefantes, con sus apetitos enormes, desempeñan dos funciones “claves” para muchos de estos árboles. Por un lado, los elefantes del bosque vagan en grandes extensiones de tierra, esparciendo semillas por todas partes a través de sus excrementos, por otro lado, se ha demostrado que las semillas que han sido suavizados por los ácidos del estómago de un elefante tienden a germinar a un ritmo mucho más rápido que las semillas que no han pasado por este “proceso”. Esta relación dual permite a los árboles frutales, sin otros socios de dispersión, asegurar su reproducción.

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Función ecológica de los reptiles

Cocodrilo

Cocodrilo

Los reptiles son componentes importantes de las redes tróficas en la mayoría de los ecosistemas, cumplen un papel crucial tanto como depredadores de especies como de presas. Las especies de herbívoras también pueden ser importantes dispersores de semillas, especialmente en los hábitats insulares. Se sabe además que actúan como polinizadores y el gecko de cola azul (Phelsuma cepediana) es ahora el único polinizador de la rara planta Trochetia blackburniana en la isla de Mauricio.

La eliminación de cualquier especie de su ecosistema puede alterar drásticamente las poblaciones de otros organismos, sin embargo, los que tienen un papel particularmente influyente dentro de un ecosistema, se conocen como especies claves (críticos). Los depredadores máximos, como el cocodrilo, son a menudo especies claves, aunque también contribuyen a la cadena alimentaria como presas, mientras todavía son jóvenes. Algunas especies se consideran críticos por la manera en que modifican su hábitat. Los cocodrilos americanos (Alligator mississippiensis) que viven en los Everglades, cavan agujeros que son, a menudo, el único hábitat acuático remanente durante la estación seca, proporcionando un importante refugio para muchas especies de peces, tortugas y otras especies acuáticas, así como una fuente de agua para las aves, animales y plantas terrestres.

Las especies de reptiles también pueden tener un papel antropogénico útil en los ecosistemas. En algunas áreas, ayudan a controlar el número de plagas agrícolas graves, mediante el consumo de plagas de roedores y de insectos.

Reptiles y humanos. Los reptiles han sido cazados y comercializados por los seres humanos a lo largo de la historia, sobre todo como alimento. Aún hoy, los reptiles pueden ser una fuente importante de proteínas para muchas personas, o pueden ser vendidos como alimento de lujo. Algunos reptiles incluso se utilizan en la medicina tradicional. La piel de los cocodrilos y las serpientes se utilizan en la creación de zapatos, bolsos y cinturones, y carey se ha convertido en un material popular para la joyería y la decoración. Los reptiles también son mascotas populares, y cerca del 3% de los hogares en EE.UU. tienen al menos un reptil como mascota. Muchas personas les tienen miedo a algunos reptiles, como las serpientes y cocodrilos, y como tal, algunas especies han sido perseguidas por los seres humanos.

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Sobre la inteligencia del calamar

calamar

La única vez que la mayoría de nosotros pensamos acerca del aspecto extraño de este animal marino es cuando se sirve a la parrilla, frito o bañado en su propia tinta. Pero el humilde calamar es, en realidad, un invertebrado inteligente, capaz de aprender comportamientos complejos a una edad muy joven.

Un nuevo estudio de la universidad de Stamford (http://www.stanford.edu) revela que los calamares recién nacidos aprenden, realmente, a través del proceso de ensayo y error, al igual que lo hacemos los humanos, y que estas experiencias de la vida temprana pueden cambiar físicamente el sistema nervioso de un calamar, de formas permanentes. Estos resultados también podrían ofrecer una nueva visión de cómo el aprendizaje se transforma en el cerebro humano.

A los calamares salvajes encanta comer pequeños crustáceos llamados copépodos. Pero copépodos son difíciles de atrapar, ya que pueden detectar y huir de un calamar que los persigue, además, los copépodos están cubiertos con afiladas espinas.  A través del proceso de ensayo y error, un joven calamar se entera de que la mejor manera de capturar a un copépodo no es persiguiéndolo, sino permaneciendo quieto, extendiendo sus ocho tentáculos, como una red y, a continuación, coger rápidamente al crustáceo y morderlo.

El estudio señaló que, cuando un calamar juvenil agarra su primer copépodo, a menudo libera al crustáceo espinoso y huye en una respuesta de sobresalto. Con la práctica, el calamar novato eventualmente aprende a sostener los copépodos y sin echar el chorro automáticamente.

En la investigación fueron utilizados calamares recién nacidos, divididos en dos grupos. Uno recibió una dieta que incluyó copépodos rápidos, y el otro fue alimentado sólo de larvas de camarón de salmuera de movimiento lento, que son mucho más fáciles de atrapar. Cuando un calamar recién eclosionado ve una comida potencial, su primera reacción es arremeter contra la presa tan pronto como sea posible (una estrategia que funcionó bien para el segundo grupo). De hecho, a los dos meses de iniciado el experimento, la mayoría de los comedores de camarones seguían abalanzándose sobre su presa de movimiento lento en lugar de desarrollar técnicas más sutiles de caza.

Sin embargo, una estrategia diferente se desarrolló entre el calamar qué se alimentó de copépodos. A pesar de los repetidos intentos de abalanzarse sobre su presa, estos jóvenes calamares nunca fueron lo suficientemente rápidos para capturar a los veloces crustáceos. Después de varias semanas de ensayo y error, finalmente se convirtieron en cazadores adeptos de copépodos. Se detuvieron voluntariamente y aprendieron a acercarse sigilosamente a los copépodos y luego apoderarse de ellos (una técnica que ninguno de los calamares alimentados de camarones desarrolló).

Esto sugiere que el proceso de aprendizaje por ensayo y error provoca cambios físicos reales en las neuronas del calamar, hallazgos similares se han hecho en los vertebrados, incluyendo aves, gatos y seres humanos. Por ejemplo, la investigación sobre gatos y monos recién nacidos ha demostrado que la privación visual sensorial temprana en la vida conduce a la pérdida de neuronas específicas en el cerebro, que normalmente responden a las imágenes visuales que faltan durante el desarrollo.

Es la anatomía única de los calamares la que podría permitir el avance en nuestra comprensión de cómo el aprendizaje provoca alteraciones físicas en el cerebro, pues la simplicidad del sistema axón gigante del calamar será ventajoso en la identificación de los genes y las sustancias químicas involucradas en la causa y el mantenimiento de estos cambios celulares, incluso, en los humanos. De esta manera, los deliciosos calamares pueden ayudar a desbloquear el secreto de cómo nuestras células cerebrales se modifican por las experiencias de la primera infancia, y ayudar a explicar por qué somos lo que somos.

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